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TÊTES BRÛLEES
Vo. Air mail




Année : 1932
Pays : USA
Durée : 1 h 23 min.
Genre : Drame
Noir et blanc

Réalisateur : John FORD
Scénario : Dale van EMERY, Frank WEAD

Acteurs principaux :Ralph BELLAMY (Mike Miller), Gloria STUART (Ruth Barnes), Pat O’BRIEN (Duke Talbot), Slim SUMMERVILLE (" Slim " McCune), Lilian BOND (Irene Wilkins), Russell HOPTON (" Dizzy " Wilkins), David LANDAU (Pop), Leslie FENTON (Tony Dressel).

Photographie : Karl FREUND
Prise de vues aériennes : Elmer DYER
Effets spéciaux ; John P. FULTON
Producteur : Carl LAEMMLE Jr
Distribution :Universal Pictures

Avions :
-Boeing 40B-4, c/n 1169, NC843M
-Boeing 95  c/n 1065, NC421E
-Boeing 95  c/n 1066, NC422E
-Fokker F.10
-Curtiss-Wright (Travel Air) 16-K, c/n 16K-2001, NC446W
-Stearman C2B , c/n 110, NC4099
-Buhl CA-6, c/n 52, NC8446 (en arrière plan)
-Waco GXE, c/n 2036, NC939H (idem)


Notre avis :

Le service postal des Etats-Unis a joué un rôle crucial dans le développement de l’aviation, dans ce vaste pays. après la première guerre mondiale. On en était encore aux tâtonnements et on explorait de nouvelles techniques, comme le vol de nuit, le vol aux instruments. Les pilotes du courrier étaient le plus souvent des "têtes brûlées", dont certains devinrent des héros, comme Charles Lindbergh, Beirne Lay Jr. et Robert L. Scott. Les scénaristes s‘emparèrent aussitôt de cette véritable saga pour créer un nouveau genre de films centré sur l’aviation postale. Les films muets "Fast mail" 1922, "Air mail" 1925, la série "Snowed in" (1926), "Air legion" 1928, "The air mail pilot" 1928, prirent prétexte du transport du courrier pour offrir aux spectateurs des cascades aériennes impressionnantes. L’arrivée du film parlant ne tarit pas la veine qui est encore exploitée de nos jours ("Les ailes du courage" 1995). Il était normal que John Ford, grand spécialiste des films d’aventures et des westerns, s’intéresse lui aussi, à ce thème. Le scénario a été écrit par son ami Frank " Spig" Wead, un ancien pilote de l’US Navy reconverti dans le métier d’écrivain. Il fut l’auteur de plus d’une trentaine de scripts dont la moitié pour des films d’aviation qui sont devenus des classiques du genre. En 1957, Ford tournera " Wings of eagle " en hommage à Frank Wead qui sera incarné par John Wayne.


A Désert Airport, un petit terrain perdu en territoire indien, Mike Miller est le directeur local d'une compagnie aéropostale "Federal Air Express". On vole par tous les temps, pluie, neige ou brouillard, avec toujours le risque d’un accident grave ; c’est le lot quotidien des pilotes, au désespoir de leurs épouses qui les attendent dans l’angoisse. Parmi les pilotes, Duke Talbot, un ancien as de la guerre, un mercenaire qui a baroudé en Chine, en Albanie, se distingue par sa maîtrise du vol, mais aussi par son mépris des règlements et ses fanfaronnades. A la fin de son contrat, il s’en va avec l’épouse d’un pilote qui vient de se tuer lors d’un atterrissage de nuit. Mais quand il apprend que Miller s’est écrasé en montagne et que les secours tardent, il s’envole et parvient à arracher son ancien patron à une mort certaine.


Ce film aura une grande influence sur tous les autres films d’aviation, notamment ceux ayant le courrier pour thème; amitié virile, sens du devoir, lutte contre les éléments déchaînés, rédemption du pilote maudit, seront des éléments présents dans de nombreux scénarios. Des scènes du film seront reprises. La scène où le pilote s’écrase à l’atterrissage, alors que ses collègues au sol essaient de le guider par radio, apparaîtra dans les films de Hawks ("Ceiling zero", "Only angels have wings"), mais sans le pilote coincé dans son cockpit que l’on doit abattre pour abréger ses souffrances. Mais ce dernier "détail" figurera dans "La kermesse des aigles" (1974) de Roy Hill qui connaissait ses classiques. L’avion qui passe à travers les fils électriques se retrouve aussi dans " Ceiling zero ". Le pilote qui a sauté en parachute en abandonnant ses passagers aura un sosie dans " Only angels have wings ". Comme dans " Ceiling zero ", une bonne partie du film se passe dans la salle de contrôle de l’aéroport. Quant à l’arrivée acrobatique de Duke Talbot, elle rappelle celle de Tommy O’Toole/James Cagney dans " Le bousilleur " (1935). Dans "Air mail", Pat O’Brien joue exactement le rôle que James Cagney jouera plus tard dans de nombreux films d’aviation : un très bon pilote, mais peu sérieux et un incorrigible cavaleur..

On remarquera en passant "Frenchie Bouquet", le pilote français du trimoteur, un homme de petite taille, mais un grand as de la guerre, et connu pour son vol vers le Labrador. Tout le monde aura reconnu Charles Nungesser mort en 1927, lors de sa tentative de traversée de l’Atlantique nord avec François Coli, qui l’aurait mené jusqu’au Labrador, pensait-on à l’époque. Mais il était également connu aux USA pour avoir tourné en 1925 dans " The sky raider " (Le vainqueur du ciel ) de Hayes Hunter, avec Gladys Walton et Jacqueline Logan.

AIR MAIL fut le premier contrat de Paul Mantz, encore inconnu dans le petit monde des "stuntmen". Son nom n’apparaît pas dans le générique. Le scénario prévoyait que Duke Talbot vole à travers un hangar, sur le terrain de Bishop situé au fond d’une vallée entre des montagnes culminant à 4000 mètres. Frank Clarke avait refusé cette cascade, l’estimant trop dangereuse du fait des vents particulièrement traîtres régnant sur ce terrain. Mantz accepta, et la scène fut filmée par Elmer Dyer. Le hangar n’avait pas plus de 14 mètres de large.. Dans le film, on le voit traverser trois fois le hangar, une fois avec un Stearman (envergure : 10 m 60) équipé d’une caméra sous le fuselage, et deux fois avec un Travel Air (envergure : 8 m 80). Cette prouesse sera répétée dans d’autres films et deviendra la carte de visite de Paul Mantz. Ernst Udet rééditera cette cascade avec un Klemm, en 1936, dans son film " Wunder des Fliegens ".

Ce film se distingue aussi par la place prise par les effets spéciaux dirigés par John P. Fulton. Air Mail fut tourné dans nouveau studio spécialement équipé pour les prises de son et les truquages. Fulton passa une semaine à voler dans la Sierra Nevada à filmer les paysages destinés aux arrières plans. Puis il s’attaqua à la confection de maquettes de différentes tailles et inventa des dispositifs pour les faire "voler", au moyen de câbles extrêmement fins auxquelles elles étaient suspendues.

AIR MAIL est un classique incontournable, même s’il n’a pas l’intensité dramatique de "Only angels have wings". Par contre, les scènes aériennes y sont plus longues.


Les avions du film :

Les extérieurs furent tournés à l’United Airport de Burbank, ouvert en 1929, et sur le terrain de Bishop airport situé au pied de la Sierra Nevada (Californie). United Airport était la base de la société de Paul Mantz, United Air Services qui disposait d'un grand hangar, non loin du terminal.

La compagnie Western Air Express, dont le logo, une tête d’indien, a été maquillé en une tête d’aigle, fournit au moins un Boeing 40B-4, pouvant transporter quatre passagers et deux Boeing 95, un Boeing 40, aménagé spécialement pour le transport du courrier.

Le Boeing 40B-4 (qui a conservé  le logo de WAE avec la tête d'Indien, mais "Western" a été remplacé par "Federal") est toujours filmé de nuit et par temps de neige, et son immatriculation n'est donc pas visible. WAE en mettait deux en ligne, en 1932, L'un d'eux fut détruit en février 1932 et n'aurait donc pu participer au tournage, ainsi ce pourrait être l'autre (c/n 1169, NC843M, n° de flotte : 55). Acheté en 1930, ce Boeing resta chez WAE avant d'être vendu en juillet 1934. Son sort ultérieur est inconnu.

Les deux autres Boeing 95 sont plus faciles à identifier, car filmés de près ou en plein jour. WAE en avait acheté quatre en 1929. Mike arrive à l'United Airport de Burbank, avec le NC421E (c/n 1065, n° de flotte : 52). Acquis en 1929, il fut exploité par WAE jusqu'à sa vente en 1934, à la petite compagnie mexicaine Cia. de Transportes Aereos del Noroeste (XB-AAE). L'autre Boeing 95 est vu, partant de nuit, à "Desert airport"; c'est le "NC422E" (c/n 1066, n° de flotte : 53). Lui aussi sera vendu à la même compagnie mexicaine (XA-BAH) en 1935. On voit marqué sur son gouvernail :"US Mail A.M. 4", c'est-à-dire qu'il faisait la ligne : Salt Lake City-Las Vegas-Los Angeles, attribuée à WAE.

Le trimoteur qui atterrit par mauvais temps à Desert airport est un Fokker F.10.de WAE, qui en possédait toute une flotte. Malheureusement, son matricule est invisible, même sur la maquette qui le remplace, pour les vues de l'avion en vol.

A côté de cette forte participation de Western Air Express, les autres avions du film sont ceux fournis par Paul Mantz.

Mantz amena à Bishop un Curtiss-Wright (Travel Air) 16-K (c/n 16K-2001, NC446W) avec lequel il fait du rase motte en semant la panique sur le petit terrain, avant de traverser le hangar ! On remarque les petits drapeaux plantés dans le sol pour lui permettre de s'aligner correctement. Vers la fin du film, Duke saute dans le même avion dont on a transformé le matricule en "NC116W". On ne dispose d'aucune information sur cet avion que l'on verra l'année suivante, dans la série "The phantom of the air". Le Curtiss-Wright est doublé dans cette scène par l'avion de Paul Mantz, le Stearman C2B (c/n 110, NC4099), peint de la même façon. C'était un avion équipé de bâtis pour fixer des caméras; il participera à de nombreux tournages.

Les autres avions sont des figurants, vus sur le tarmac d'United airport, dont certains apparaitront dans des films, mis en ouvre par Paul Mantz.
 
En arrière plan, quand Duke se rend à l'aéroport pour emprunter un avion, on aperçoit un Buhl CA-6 (NC8446, c/n 52). Cet appareil apparaitra dans la série "Perils of Pauline" (1933) et "Parachute jumper" (1933). En 1932, il faisait partie de la flotte de la société United Air Services de Paul Mantz qui s'en servait comme avion taxi. En avril 1934, il le revendit à un particulier de Buena Park (CA). Il sera détruit dans un accident fatal, en septembre 1939. Garé à coté, il y a un Travel Air E-4000 (est-ce celui de Mantz, le NC8125 ?). Plus tard, quand Duke se crashe sur la piste, on entrevoit un Waco GXE (NC939H, c/n 2036), qui fera encore de la figuration dans la série "Ace Drummond" (1936).

Enfin, pour figurer les avions partis à la recherche de Miller on utilisa des documents filmés montrant des bombardiers Curtiss B-2 en vol de formation et le décollage d’une escadrille de Boeing P-12C. Ce sont des bouts de documentaires, souvent utilisés dans les films, dans des scènes similaires.


Christian Santoir

*Film en vente sur ebay.com

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Creation date : 29/11/2006 : 21:15
Last update : 30/11/2013 : 08:28
Category : - Films
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